Personal Journey

My Experience of the One Young World 2017 Summit in Colombia

960 720 Fahmida Zaman Ema

For someone who studied politics, 2017 has been anything but a year of hope. With Brexit and the election of Donald J. Trump, it became difficult for most people to trust our fellow human being’s judgments. So, when I was preparing to attend the One Young World Summit 2017 in Bogota Colombia, I was not looking to be optimistic about the world or restoring my faith in humanity.

Much to my surprise, however, the speakers, attending ambassadors, and everyone else I had the fortune to meet in Colombia, did just that. The young ambassadors’ works in health, peace, arts, business, politics, and societies have demonstrated that remarkable things can happen when we take responsibilities for our own societies and communities.

The One Young World Summit is a global gathering where young people and world leaders come together to share innovative solutions for world’s most pressing issues. The overarching theme of One Young World 2017 was reconciliation and the role of young people in propagating peace. The 1300+ participants from 194 countries gathered in Colombia’s capital, Bogota, to discuss the most pressing issues of the world today— global peace, the high and protracted incidence of unemployment, the acute social and economic obstacles faced by women, the environmental impacts of climate change, and the road to climate action.

It also outlined the struggle with disabilities and the burning desire for it to be taken more seriously by society. An overwhelming theme emerged while discussing viable actions for change: the role that entrepreneurship and technology access will play in circumventing these challenges.

I attended the OYW 2017 summit as a Dr. Mohammad Yunus delegate representing Bangladesh. I find it quite impossible to summarize the learnings from this gathering in one article. But, here are three things that made a lasting impact on my mind.

1. Never too young to lead: There is a narrative in our societies that young people are not equipped to lead because…“ well, they are young.” But, the world is currently home to the largest generation of young people in history. With half of the world’s population being under the age of 40, it is the ideas and talents of young people that will drive the success of achieving Sustainable Development Goals by 2030 as well as take us towards an inclusive and peaceful world in the long run. Kofi Annan, Ghanaian diplomat and former seventh Secretary General to the UN, said this in his keynote speech: “You are never too young to lead, act and take charge where you can.” Mr. Anan shared his experiences of peace negotiations and advocated for establishing trust between parties, being fully inclusive, and giving everyone a voice. Proving Mr. Anan’s point, the OYW summit championed young leaders from about the world who are doing more works towards a better world than many of our governments.

2. Business with a social conscience: Social entrepreneurship was another major theme of the One Young World Summit in Bogota. Right now, eight people hold the same amount of capital wealth as the bottom half of the world. This shocking fact shows how we live in a world of growing inequality. Moreover the rising social tensions and the rapidly digitizing global economy that is changing the global economy that is changing the way to live and work. Thus, there needs to be a fundamental change in the way that we conduct ourselves on this planet. Big business needs to set goals that benefit not just the company but the society as well. They need to commit to a more sustainable and equitable world.

Muhammad Yunus, a Nobel Laureate spoke of his social business model and his 3-0 goals to create a society free of poverty, unemployment and carbon emission. Young people are already prioritizing this agenda. For example, One Young World ambassadors working at Deloitte in France are collaborating with local non-profit partners on addressing youth unemployment. And there are so many impactful OYW Ambassador-led initiatives around the world! It’s time for the big business now to support and initiate such programs to fulfill their responsibilities towards societies and communities.

3. Stories matters for peace and reconciliation: The third day of the summit featured young activist whose lives have been destroyed by wars—from Rwanda’s genocide to Colombia’s civil war to Afghanistan’s chronic conflicts. By sharing his story, Rwanda’s Hyppotitle Ntigurirwa showed us peace and reconciliation is possible, no matter what happens. Hyppotitle Ntigurirwa who spoke about his experience during the Rwandan genocide in which 1 million people lost their lives in 100 days. His story was one of survival. From the refugee camps he lived in after the genocide, he went on a journey of peace which led him to forgive his father’s killers.

One of the sessions titled “The Future of Colombia” explores the impact of the 52 years Colombia conflict and brought together young Colombians from different perspectives, including former FARC rebels, former paramilitary members, and kidnapping victims share their experience of the conflict to bring to life the impact of war on young people. The personal stories shared by these participants enabled us, the listeners who may not have any idea about the lasting impact of the war on individuals, to understand and to support the efforts to maintain peace not only in Colombia but also in any war-torn society.

In the closing session of the 2017 One Young World Summit at Simon Bolivar Park in Bogota, Ron Garan, a former Astronaut said we are a common planer with a common goal, common population, and a common destination. With that statement, he encompasses the essence of the summit. Despite the chaos of Brexit and the divisive politics of Donald Trump, there is still scope for hope as long as the ideas and works of young people are being championed. I realized, the gathering of hundreds of exceptional young minds from virtually every sector in Bogota strengthened that hope.

Putting Theories into Practice: Leadership Reflection of a Young Researcher

1280 853 Makshudul Alom Mokul Mondal

Business schools are best known to prepare students to excel in the corporate hierarchy. Despite being trained in finance and marketing at the Institute of Business Administration, the leading business school of Bangladesh, I opted to venture into the rather uncharted field of development research. Motivated by my earlier orientation and engagement with the marginalized communities of Bangladesh, it was not a difficult choice given how I wanted my life and work to create values for others, particularly for those who often get forgotten. With immense interest to support government agencies to formulate inclusive policies and strategies, I joined a policy research outfit to contribute to the process of informed policymaking.

I joined The Institute for Policy, Advocacy, and Governance (IPAG), the then lesser known think tank in Bangladesh, as a Research Assistant with very little experience in economic and social research. In spite of being apprehended by the uncertainties and risks of failing, I took the challenge as an opportunity to explore, learn, and excel by not just doing what was required but always going the extra mile. I had the privilege of working directly with the Chairman, a Wharton graduate who has an unwavering penchant for maintaining international standards, and in the process, I got opportunities to put leadership theories into action.
My first challenge was to keep my purpose alive. Unlike sales or finance, research activities do not produce immediate results or impact. And thus, having patience to do things right and staying connected with the purpose was necessary. There were so many depressing days when I questioned my achievement of the day and failed to find any. The only solution was to be connected with my purpose and remind myself how my work would make the country and the world a better place to live.

My second challenge was to minimize theoretical and subject knowledge gap and to come up to speed to make meaningful contributions in policy analysis and recommendations. I was already communicating with experienced scholars and policymakers and I had very little scope for errors and complacency. While there is no shortcut to gaining knowledge, you can expedite the process by reading relentlessly and persistently. When I was struggling, my main source of motivation was my sincere interest and passion for knowledge.
The third challenge was to convey your thoughts and recommendations without alienating the recipient, particularly for a young researcher like me. Communication is key to policy changes because people do not question the message first, they question the messenger. There is no alternative but to establish your credibility so that they listen to your ideas. For that, you need to be an empathetic and compassionate communicator with a firm grasp of the issue at hand who understands and values people’s opinion and humbly puts forward thoughts backed by solid data and research. You will also need allies to help bolster and champion your ideas.

My last biggest challenge was that I didn’t want to work. Yes, I might seem very contradictory but its true. I have seen many people who work to tick off his responsibilities with questionable dedication, commitment, and loyalty to the organization for a month-end salary. This seemed a very narrow and bleak outlook to life. I didn’t want to work but I wanted to live in work. My vision was to create a legacy so that when I would leave others could get benefitted from my work and I might have also be considered as an inspiration for future young researchers who will create and disseminate knowledge for good.

If I am asked about my biggest success as a researcher, I would humbly say that I made small contributions to take IPAG to new heights where IPAG is now ranked among the top 50 leading international development think-tanks in the world published by Think Tanks and Civil Societies Program (TTCSP) at the Lauder Institute, University of Pennsylvania. As a recognition of my contribution, I was promoted as the youngest Fellow at IPAG and entrusted with leadership responsibilities.

Now, when I reflect, I realize how my initial leadership training guided me to achieve what I could. Theories are established out of realities and are often obsolete if not applied. Simple yet powerful precepts of leadership such as ‘knowing the purpose’, ‘being passionate about what we do’ and ‘creating value of others and leaving a noteworthy legacy’ surely guided me and will continue to take me to new heights. As a firm believer of what Tim Cook, CEO of Apple said about ethical leadership ‘leaving things better than you found them’, I hope to practice leadership to create values and make things better for everyone.

Makshudul Alom Mokul Mondal

Makshudul Alom Mokul Mondal, is a young researcher and also the co-founder of Youth Opportunities, one of the leading opportunity discovery platforms for youth across the world. Makshudul is also a Global Shaper at the Dhaka Hub, an initiative of the World Economic Forum (WEF). He is a graduate of BYLC BBLT 5 and was an Instructor of Leadership for several BYLC’s programs.

আমি, স্বপ্নের পথ যাত্রী

3600 2400 Mutasim Billah

যে স্বপ্নের মধ্যে সীমানা থাকে তাকে কি স্বপ্ন বলা যাবে? সে যাত্রাকে কি স্বপ্ন যাত্রা বলা যাবে যার কিনা শেষ আছে? শেষই যদি হবে তবে তা আর স্বপ্ন কেন?

ছোট বেলা থেকেই আমাদেরকে স্বপ্ন দেখানো হয়। বড় হয়ে আমাদের অর্জন কি হবে কিংবা কি হওয়া উচিত তা নিয়ে। সে লক্ষ্যে এগিয়ে যাওয়ার জন্য আমাদেরকে অনেক কিছুই বলা হয়, যেটি বলা হয় না তা হল নিজেকে চেনার কথা। অথচ যে স্বপ্ন দেখে যাচ্ছি তা পূরণ করতে হলে সবার প্রথম নিজেকেই যে চিনতে হবে সে উপলব্ধিটুকুই আমাদের নেই।

 আমার নিজেকে জানার যাত্রাটি শুরু হয় ২০১০ সালে যখন আমি বাংলাদেশ ইয়ুথ লিডারশীপ সেন্টার নামে একটি প্রশিক্ষণ কেন্দ্রে নেতৃত্ব শেখা শিখতে আসি। ওখানে গিয়ে দেখলাম একটা রুমের মধ্যে আরো ৪২ জন শিক্ষার্থী আমার মত একই রঙের টি শার্ট গায়ে বসে আছে। তাদের সাথে বসে আমার অনুভুতি হল যে এখানে দেশ সেরা স্কুল, কলেজ এবং মাদরাসা থেকে অসাধারণ সব মানুষজন বসে আছে। তাদের সাথে টিকে থাকার লড়াইটা আমার জন্য খুব কঠিন হবে। যতই দিন যাচ্ছে আমি অবাক হয়ে দেখলাম যে সবাই কত কিছু জানে আর একেক জন জীবনের দৌড়ে আমার থেকে কত এগিয়ে।
 ঐ প্রোগ্রামেই উপলব্ধি করতে পারলাম যে আমিও পারি নিজের জীবন পরিবর্তনে অবদান রাখতে, যে অবদান হয়ত বদলে দিতে পারে আরো দশ জনের জীবন। বদলে দিতে পারে বাংলাদেশ।
 তখন থেকেই চিন্তা হতে থাকে যে, সবাই যদি নিজের ভাল চায়, অন্যের ভাল চায়, সর্বোপরি দেশের ভাল চায় তাহলে সমস্যাটা কোথায়? কেন আমাদের সেই স্বপ্নের বাংলাদেশের দিকে আমরা এগিয়ে যাই না?
 ধীরে ধীরে জেনে গেলাম, যে বাংলাদেশ কে নিয়ে স্বপ্ন আমাদের এক হলেও সেই সেই স্বপ্নকে আমরা শিক্ষা মাধ্যমের নামে তিনটি ভাগে ভাগ করে রেখেছি। যে মাধ্যমে থেকে আমরা একে অপরের ব্যপারে না জেনে হয়ত লালন করছি অনেক ভুল ধারনা। যার ফলশ্রুতিতে হয়ত তাদের মূল্যবোধকে সম্মান জানাতে পারছি না। বুঝতে পারছি না তাদের অবদানকে যা তারা দেশের জন্য করে যাচ্ছে।

আমাদের অভিযোগের কোন শেষ নেই। নানা রকম সমস্যায় জর্জরিত আমরা। কিন্তু কখনো হয়ত অনুভবই করি না যে আমাদের সমস্যার জন্য অনেকাংশে আমি নিজেরাই দায়ী। সেখানে তা সমাধানের জন্য আরেকজনের দিকে তাকিয়ে থাকলে এগিয়ে যাবো না কখনই। সমস্যার জন্য দায়ী করে আমরা সবসময় বলি আমাদের দেশে সঠিক নেতৃত্ব নেই। নেতৃত্ব নিয়ে যখনই কথা হয় আমরা কিছু সুমহান গুনাবলির কথা বলি। কিন্তু বলি না যে আমাদের জায়গা থেকে আমরা কি করতে পারতাম। না বলার কারনটা, হয়তো আমাদের মাঝে সে বিশ্বাসই নেই যে আমরাও পারি।

 সেই অনুভুতি থেকেই আমার পথ চলা শুরু। এরপর থেকে যতবার থেমে গিয়েছি, বারবার নিজেকে শুনিয়েছি ‘আমি পারি’। বিওয়াইএলসির ঐ প্রোগ্রামেই আমি শিখেছিলাম কিভাবে মানুষের সামনে দাড়িয়ে কথা বলতে হয়। কিভাবে নিজের বক্তব্যটি কার্যকর ভাবে তুলে ধরা যায় মানুষের সামনে। এরপর থেকে যখনই সুযোগ পেয়েছি কথা বলেছি মানুষের সামনে। চর্চা করেছি, নিজের কথা বলার দক্ষতা কে বাড়িয়ে তোলার চেষ্টা করেছি। দীর্ঘ ৪ মাস পর যখন ঐ প্রশিক্ষণ শেষ হল তখন মনে হল এবার আমার পালা। যা শিখেছি তা কাজে লাগাতে হবে। আমিও এবার মানুষকে স্বপ্ন দেখাব। যারা আমার মতই আটকে আছে নিজের জীবনের গন্ডিতে তাদেরকে দেখাব কিভাবে তারাও পারে তাদের স্বপ্নকে সীমাহীন দিগন্তে ছড়িয়ে দিতে।
 এর পাশাপাশি একটা চিন্তা ছিল। আমি যে সুযোগ পেয়েছি তা সবাই পায় না, আর অনেকেই পেয়ে কাজে লাগায় না। ঐ সময়টাতে যারা সুযোগ পায় না তাদের জন্য খুব বেশি কিছু করার না থাকলেও সুযোগ ছিল যারা সুযোগ পায় তারা যেন তা কাজে লাগাতে পারে তাতে সাহায্য করা। সেই উদ্দেশ্য নিয়েই শুরু করলাম নেতৃত্ব পড়ানো। বাংলাদেশের ভিন্ন আর্থ সামাজিক অবস্থান থেকে উঠে আসা তরুণপ্রাণদের সাথে কাজ করার মাধ্যমে দেশের সার্বিক অবস্থার উন্নয়নের পাশাপাশি নিজের ও অন্যদের মাঝে নেতৃত্বের গুনাবলি ছড়িয়ে দেয়াই উদ্দেশ্য। শুরু করলাম বিওয়াইএলসি’রই ১ মাসের প্রশিক্ষণ প্রোগ্রাম দিয়ে।
সেই প্রোগ্রামে আমার অনেক অভিজ্ঞতা হয়, পরিচয় হয় অনেকগুলো সুন্দর মানুষের সাথে। যাদের সাথে এখনো আমার যোগাযোগ আছে, যাদের কাছ থেকে এখনো অনেক কিছুই শিখি। সেখানে কারো জীবনে কোন সামান্য অবদান রেখেও যে তাদের জীবন বদলে দেয়া যায় সেটা নিজের চোখেই দেখতে পেয়েছিলাম। ২০১২ সালে ওই প্রোগ্রামের শেষে বিওয়াইএলসি’র সকল গ্র্যাজুয়েটদের নিয়ে গঠিত এলামনাই বিওয়াইএলসি গ্র্যাজুয়েট নেটওয়ার্ক – বিজিএন’র পরিচালনা কমিটির নির্বাচন। মাদরাসা মাধ্যম থেকে নিজে প্রতিনিধিত্ব করার জন্য নির্বাচনে দাঁড়ালাম। সেদিন হেরে গিয়েছিলাম। কিন্তু ওই নির্বাচনটা আমাকে অনেক চিন্তার খোঁড়াক দিল। আসলেই যদি ভাল কিছু করতে চাই তবে কি একটি পদ খুব বেশি দরকার? নির্বাচনে জিততে পারি নি, তবে কি আমাকে দিয়ে হবে না?

বুঝতে পেরেছিলাম যে, যদি তীব্র ইচ্ছা থাকে তবে ঐ সব ছাড়াও এগিয়ে যাওয়া যায়, অন্যদের এগিয়ে নিয়ে যাওয়াও যায়। তখন থেকেই চেষ্টা করেছি নিজেকে গড়ে তোলার। ২০১৪ সালে যখন আবার বিজিএন এর নির্বাচন হয় তখন আমি প্রতিনিধিত্ব করি বিজিএন প্রেসিডেন্ট এর পদটির জন্য। জানি না কোথা থেকে পেয়েছিলাম ঐ সাহস, তবে ঠিকই দায়িত্ব পেয়েছিলাম দেশ সেরা প্রায় ২৫০০ জন শিক্ষার্থীকে নিয়ে গঠিত বিজিএন’র প্রধান হিসেবে কাজ করার। নিজেকে যে প্রতিশ্রুতি দিয়েছিলাম তা পূরণ হল। তবে যুদ্ধ মাত্র শুরু। এত বড় দায়িত্ব পালনের কোন যোগ্যতা তখনও আমার হয়ে উঠে নি। নিজেকে গড়ে তোলার আসল কাজটা এবার যে করতেই হবে। যে কাজটা আজ অবধি করে যাচ্ছি। কাউকে কিছু প্রমাণ করতে চাইনি কোনদিন শুধুমাত্র নিজেকে প্রমাণ দিতে চেয়েছি যে ‘আমি পারি’। আমি জানি আমি কোন জায়গা থেকে নিজেকে কোথায় নিয়ে এসেছি এবং কোথায় নিয়ে যেতে চাই।

 প্রতিদিন নিজের জন্য নতুন নতুন লক্ষ্য ঠিক করেছি। কারো সাথে প্রতিযোগিতা ছিল না, যা ছিল তা নিজের সাথেই। আমাকে যারা জীবনে বড় হতে শিখিয়েছেন আমি সব সময় তাদের মত হতে চেয়েছি। হতে চেয়েছি নিঃস্বার্থ, হতে চেয়েছি এমন একজন মানুষ যাকে যে কেউ তার উপকারে খুঁজে পায়। একটি একটি করে ধাপ এগিয়ে যাওয়ার চেষ্টা করেছি।
এই পথ চলার মধ্যেও আমাকে পিছন থেকে টেনে ধরার মত অনেক কিছুই ছিল। ব্যক্তিগত জীবনে হেরে যাওয়া, মানুষের অনুৎসাহিত করার মত কথা। অনেক কিছু। ২০১৫ সালে আমি দ্বিতীয়বারের মত নির্বাচন করেছিলাম বিজিএন’র সভাপতি পদের জন্য। আগের ১ বছর নিজের সামর্থ্যের সবটুকু দিয়ে কাজ করেছিলাম প্রতিষ্ঠানটিকে সামনে এগিয়ে নিয়ে যাওয়ার, চেষ্টা ছিল একে যেন হাজারো তরুণের স্বপ্ন পূরণের প্লাটফর্ম হিসেবে তৈরি করতে পারি। কিন্তু নির্বাচনে আমি হেরে গিয়েছিলাম। বিশাল ব্যবধানে। তখন যতটা না কষ্ট পেয়েছিলাম তার চেয়ে বেশি শিক্ষা, উপলব্ধি হয়েছিল। আমি অনেকটাই নিশ্চিত ছিলাম আমি জিতে যাবো। এখন আমি বুঝি, ঐ ঘটনাটার কারণে আমি ভুলে গিয়েছিলাম আমাকে অনেক শিখতে হবে।
 এরপর জীবনে আরো বেশ কিছু সুযোগ আমি পেয়েছি, পেয়েছি অনেক সম্মান। কিন্তু কখনো নিজের অতীত ভুলে যাই নি, নিজের শেখার আগ্রহকে দমে যেতে দেই নি কখনো। মনে হয়নি আমার জীবনের লক্ষ্য পূরণ হয়ে গেছে। কারন আমি জানি আমার স্বপ্নের কোন সীমানা নেই। আমাকে যেতে হবে অনেক দূর।
 অনেকেই আমাকে জিজ্ঞাসা করে আমার অর্জন কি? আমি কখনো তাদের উত্তর দেই না। হাসি। কারন আমি জানি এবং বিশ্বাস করি যে আমার কাজই তাদের সে প্রশ্নের উত্তর। তবে যখন নিজের অজান্তে নিজের মনে এমন প্রশ্নের উদ্ভব হয় তখন নিজেকে বলি, কেউ যখন বলে আমার জন্য তার জীবনে সে স্বপ্ন দেখতে শিখেছে সেটি কি অর্জন নয়? যখন শত মানুষের সামনে দাড়িয়ে কথা বলার সুযোগ হয়েছে এবং সে কথায় কারো জীবন পরিবর্তন হয়েছে, তা কি সফলতা নয়?
 আমি এখনো কাজ করে যাচ্ছি, স্বপ্নের কাজ। পরিবর্তনের পথে হেঁটে চলছি আমি, স্বপ্নের পথ যাত্রী।

Expert’s Insights: An Interview with Arif Ainul Suman

3791 2464 Saanjaana Rahman

Arif Ainul Suman is the Executive Director, Corporate Banking, Standard Chartered Bank. A topper in his batch from IBA, Mr. Suman passionately pursued his career with leading multi-national financial institutions past 18-years in the arena of providing financing solutions and risk management for leading local corporate clientele. Besides providing Working Capital Solutions and Trade Finance Structuring, he has substantial experience in Specialized Financing and Advisory. He is considered a pioneer in power sector having been involved in raising financing for approximately 20% of country’s private sector generation capacity.

read more

Everyday Leadership: An Interview with Zainab Syed Ahmed

960 640 Noshin Noorjahan

Zainab Syed Ahmed is a graduate of BYLC’s Youth Leadership Bootcamp, 2015. Soon after the completion of the program, Zainab joined BYLC as an Executive in Curriculum Development team with the goal of inspiring the young generation to become leading change-makers in their fields; thereby, creating a positive change in the society. Since then, she co-instructed in four leadership training programs and facilitated in more than 15 programs including Building Bridges through Leadership Training, Building Bridges through Leadership Training Junior, Youth Leadership Bootcamp, and Art and Practice of Leadership. read more

একজন বাসন্তী দিদি এবং আমার শৈশব

600 423 Jamia Rahman Khan Tisa

মানুষ গড়ার কারিগর কথাটা শুনলে সবার আগে যার মুখটা আমাদের চোখে ভাসে তিনি হলেন শিক্ষক। মা বাবার পরে প্রতিটা মানুষের জীবনে সবচেয়ে বেশী অবদান রাখা মানুষদের তালিকায় প্রথমেই চলে আসে শিক্ষকের নাম। আমাদের জানার, বুঝতে শেখার সহযাত্রী হিসেবে তাদেরকে আমরা পাশে পাই সবসময়ই। তাদের অনুপ্রেরণায় আমরা স্বপ্ন দেখি, নিজেকে গড়ে তুলি।

read more

Eight days of class, learning for a lifetime— Three lessons from my time at Harvard Kennedy School

2177 1500 Almeer Ahsan Asif

Bangladesh Youth Leadership Center (BYLC) history has a deep-rooted bond with Harvard University. It was there that BYLC’s founder, Ejaj Ahmad, while completing his Masters, conceptualized the idea of a program that teaches adaptive leadership while bringing together young people from different backgrounds.  read more

Kickstart Your Designing Career

4000 2666 Jubair Islam

It is always difficult to determine what you are going to do next when you are just graduating. It could be more difficult if you are planning to switch from another academic discipline. During my undergrad, I was an engineer in the making. I enjoyed studying science but was more fascinated by creative designing. However, the stereotype of a starving designer haunted me whenever I thought about a future that way, and I did not want to starve. read more

Everyday Leadership: An Interview with Anik Sinha

5012 3648 Noshin Noorjahan

Over the years that I have been affiliated with BYLC, I met graduates who accomplished concrete goals at an age I deemed too young to achieve anything. I find their stories fascinating and look forward to learning about their perspectives towards life. read more

Things will go Wrong: The Nightmares of Public Speaking

2055 1080 Nubaira Forkan

For the longest time, I debated using a prop, especially one as blatantly patriotic as the flag.

It was ROSTRUM week at my primary school. Children stood at the head of their class and gave a short speech on a topic of their (let us be honest, parent’s) choice, their voices undulating with the shaking of their knees. By the time we got to our closing remarks, no amount of air conditioning could protect us from the sweaty lips and erratic eye twitching that are the hallmarks of the Australian heat. We were, in equal parts, unprepared and overly prepared. The night before, we stood on furniture, dizzy, our parents staring at us expectantly, making us make and remake our opening anecdotes. Yet, we, not one of us, knew what a ‘rostrum’ actually was. My preparation went one step further; for that one week the internet became my temple. There was no public speaking forum stone left unturned. In hind-sight that probably did more damage than good.

The night before my speaking rounds, I stood, flustered, over my tattered and sweat stained flash cards and a thinning cotton Bangladeshi flag. I was going to be educating my class of predominantly Anglo-Saxon and Chinese students about the Bangladeshi Liberation War. The facts were well researched, the emotions strategically intoned, and yet the speech was incomplete. “In 1971, the West Pakistani Army…uff,na…In 1971, on the night of March 25th…no,too dark…In 1971, my country was liberated…”. It was not a good night. In an effort to inject some panache into my speech, I debated over adding a prop. Nothing says patriotic diatribe like a flag. The only dilemma: all the public speaking gurus advised against it lest the prop detract the audience’s attention from the speech. Sadly, that wasn’t the only problem.

A pro tip for giving a speech is choosing focal points. Focusing on certain people in different parts of the audience engages everyone in the room. So it didn’t help that I was half-blind. I had noticed my eye-sight waning a few months earlier. It was getting harder to see the board and recognize people from afar. I could’ve gotten prescription glasses, but I was hiding my problem, specifically from my mother. I was afraid that she would take away my books – the small script and yellowed pages, and my dark time reading, the main contributors to my myopia. In any case, anyone in any audience was a blur to me and there was no point to these focal points.

There is a certain calming effect on the speaker when you have someone you know and trust in the audience: a family member or friend. My family couldn’t make it: my mum had classes and my brother was too young. Having entered school in the middle of the school year in Canberra, by which time the cliques were constructed and enemy lines drawn, I was having trouble making friends. I talked to my class mates but our interactions were strictly cursory. I wasn’t close enough to anyone to make their presence in the audience a comfort. Ultimately, on the day of my speech, I faced a sea of people I could not and did not know.

Probably the lowest point was when we lost the microphone. In the beginning, the students would give their speeches using mikes to their classes which numbered, at most, thirty. But by Wednesday, my speech day, the auxiliary cable for the speakers in the classroom failed and we were relocated. I was prepared for this failure, in mind if not in reality. My forums told me to enunciate and that my voice will carry my speech home. But I was a shy girl in a foreign land; the chances of me vigorously enunciating were slim – the power of the microphone was my lifeline. And I was drowning.

In an effort to counteract the need of a microphone they relocated us to the main hall. The cavernous hall, that served as our auditorium, had great acoustics but I did not. The teachers instructed us to project our voices. Louder. LOUD-ER. I could not mold myself to ‘project’. To exacerbate the matter, the main hall also served as the gym. At the start of P.E. classes, we would push the chairs against the walls and pull out the racks of balls and makeshift goals from behind the stage, and at the end of class the hall was returned to its original state. When my turn came, the hall was filled with the older classes in the middle of P.E. When I finally made it onto the stage, I was faced with a sea of despondent faces, sweaty overalls and the distinct smell of ridicule.

That day, I gave a speech on a stage, where I was expecting level ground. I gave a speech in front of sixty, where I was expecting half of that. I had no comforting microphone to even out my shakes and tremors. The walls and people were blurry. However, in that moment of flailing nervousness, I realized my resolution was not. I had come to give a speech and, by God, I would give it.

“In 1971, my home country, Bangladesh, earned its independence, surviving the ravenous clutches of the West Pakistani Army……”

It would be remiss of me to say my speech went well. It went terribly. Almost no one beyond the front row could hear me and, at the end, one boy’s constructive criticism was, “May be try and make your speech a little funnier”. (Sigh)

However, like at the end of almost all essays, I can honestly say I learnt a lesson. Things will go wrong (roll credits) and we just have to make do. Our shyness, blindness, or indecision cannot hamper us from, not just public speaking, but taking on challenges, and growing. So be strong, God knows I tried to be.

Seo wordpress plugin by